El espejismo del mercado de salarios más altos

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Nunca olvidaré salir de excursión por la playa a lo largo del borde del puerto de Charlotte en Florida.

La bahía, aunque es expansiva, rara vez alberga embarcaciones mucho más grandes que un barco camaronero. Entonces, imagina mi asombro al ver una gran nave, del tamaño de un supertanker, que se dirige directamente hacia la mitad del canal. ¡Era una vista increíble!

Mientras continuaba observando la imagen en el horizonte, se fue transformando lentamente hasta que me di cuenta, para mi sorpresa, de que no estaba viendo un superpetrolero, sino un humilde arrastrero de pesca que se dirigía al Golfo de México.

Acababa de presenciar mi primera fata morgana, una ilusión óptica que ocurre cuando se ven objetos distantes (barcos, montañas, horizontes urbanos) a través de capas de aire más frío o más cálido.

En resumen, estaba siendo engañado por un espejismo. ¿Podría estar pasando lo mismo con los inversores ahora? ¿Están presenciando un mercado de valores fata morgana?

Los márgenes de beneficio han estado en una disminución peligrosa por algún tiempo. En 2020, los márgenes de ganancia para las compañías S & P 500 se mantuvieron cerca del 9% en cuatro trimestres, por debajo del promedio. Hoy, la misma figura se ha desplomado.

Y, sin embargo, el S & P 500 permanece dentro de un susurro de máximos históricos. Para los inversores, como un hombre sediento que tropieza en el desierto en busca del “agua”, ese es el espejismo. Todo lo que espera es un bocado de arena.

¿Por qué? Un estudio publicado el año pasado recordó todas las ocurrencias desde 1973, donde los márgenes de ganancias de S&P 500 se redujeron en un período de 12 meses.

En cinco de cada seis casos, la economía cayó en una recesión.

La disminución del margen de beneficio en los últimos trimestres tiene varias razones. Uno es el busto del petróleo, ya que sus efectos se propagan a través de la economía.

Otra es que la Reserva Federal ya no es una “bomba de dinero” para las empresas a través de la flexibilización cuantitativa.

Un tercero es un fenómeno que he estado insistiendo mucho lentamente: el aumento de los salarios.

Mayores salarios, menores ganancias

Este mes, Target se convirtió en el último minorista importante en anunciar un aumento salarial para su legión de trabajadores de tiendas a un mínimo de $ 10 por hora.

Puedes comprender la renuencia no declarada de Target de unirse a la multitud. Cuando Wal-Mart elevó sus niveles salariales para asegurarse de que sus trabajadores peor pagados recibían al menos $ 10 por hora, venía con un alto precio. Wall Street rompió las acciones.

O tome Knight Transportation, que, al igual que muchas compañías de camiones, está lidiando con miles de conductores jubilados de la época del boom y con una escasez de conductores más jóvenes para reemplazarlos. ¿Solución? Hacer el trabajo más atractivo al aumentar los salarios.

Pero cuando Knight anunció las ganancias del primer trimestre la semana pasada, se produjeron resultados decepcionantes debido en parte a los salarios de los conductores “inflacionarios”. Las acciones han bajado desde este momento el año pasado.

Está empezando a suceder en todo el S & P 500, pero la mayoría de Wall Street aún no ha emitido la llamada de advertencia, esto suele ocurrir después de que el mercado se haya desplomado … y podría estar a la vuelta de la esquina.

Una de las firmas que se ha dado cuenta recientemente señaló una estadística desalentadora de S&P 500: por cada aumento en los costos laborales de la compañía (por encima de un promedio anual de 3 años), hay un arrastre correspondiente ganancias.

Algunas compañías, predijeron, verán un impacto negativo menor debido a una menor necesidad de mano de obra, por ejemplo, Netflix o MetLife. Pero hay legiones de compañías dentro del S & P 500 que se verán afectadas por el aumento de los salarios debido a sus modelos de negocios que requieren mucha mano de obra: compañías como Whole Foods, compañías de Internet como Yahoo que carecen de alternativas de automatización de bajo costo y fabricantes como General Mills con operaciones en su mayoría en Estados Unidos.

Por supuesto, puede señalar a McDonald’s como una excepción de alto perfil a la regla. Los trabajadores de McDonald’s ganarán al menos $ 10 por hora para fines de este año, y sus acciones han alcanzado nuevos máximos históricos.

Pero la “salsa secreta” para McDonald’s es que los costos de mano de obra no significan mucho para el balance de la compañía, y solo posee directamente cerca de 1,500 restaurantes.

Por otro lado, es un acuerdo muy importante para las más de 13,000 franquicias de McDonald’s, que también tienen que aumentar sus salarios, ya sea porque las leyes locales lo exigen, o para mantenerse competitivos en la lucha para atraer y mantener nuevos empleados.

¿Cuál es mi punto aquí? Como hemos advertido, la inflación no está llegando, ya está aquí. Pero apenas estamos empezando a ver los efectos, en forma de salarios más altos. La gran pregunta es: ¿Cuándo comenzará Wall Street a “descontar” el impacto de menores ganancias con menores precios de las acciones?

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