Las inversiones en tierras agrícolas en África: ¿pueden ser rentables y sostenibles?

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A medida que los mercados bursátiles mundiales fluctúan violentamente, los inversores individuales, los fondos de capital privado y otras grandes empresas están buscando cada vez más inversiones alternativas para proporcionar equilibrio y estabilidad a sus carteras.

Dada la rápida expansión de los productos básicos agrícolas y los precios de los alimentos recientemente, las inversiones en tierras de cultivo se están convirtiendo en una clase de activos cada vez más atractiva. Tanto para los inversionistas institucionales como para los individuales con horizontes a largo plazo, la tierra agrícola es un método ideal para diversificar más allá de una cartera de acciones y bonos puros, mientras que también proporciona un flujo constante de buenos ingresos por dividendos y ofrece un excelente potencial alcista para las ganancias de capital debido a la continua “superciclo” agrícola, acuñado por el destacado inversionista en tierras agrícolas y productos básicos Jim Rogers.

En el Reino Unido, por ejemplo, en los últimos diez años, las tierras agrícolas se han apreciado aproximadamente un 13 por ciento por año en el Banco de Datos de Inversiones (IPD, por sus siglas en inglés). Los Estados Unidos y otros países occidentales han visto retornos de inversión similares en las tierras agrícolas. Por lo tanto, los precios de las tierras agrícolas se han disparado, alcanzando hasta £ 17,300 (aproximadamente $ 30,000) por hectárea en el noroeste de Inglaterra para tomar solo un ejemplo.

Como resultado, los inversionistas están volviendo cada vez más su interés en las tierras agrícolas que invierten en áreas del mundo donde los precios de las tierras agrícolas están comenzando desde una base mucho más baja, lo que ofrece un potencial alcista mucho mayor. Un área donde esto ha sido particularmente importante es África, donde los fondos de cobertura y otras grandes empresas han estado haciendo grandes inversiones en tierras agrícolas. Los fondos de cobertura y los fondos de capital privado solo han comprado 148 millones de acres de tierras agrícolas en los últimos tres años. Solo para dar un ejemplo, el conocido periódico británico The Guardian acaba de describir la importancia que ha adquirido o arrendado un total de un 5% de la tierra agrícola africana por parte de inversores externos, y que más de 200m de hectáreas (495m acres) de tierra, aproximadamente ocho veces el tamaño del Reino Unido – fueron vendidos o arrendados entre 2000 y 2010.

Dada la larga historia de la explotación colonial en África, ha habido una creciente resistencia a lo que muchas organizaciones no gubernamentales occidentales y africanos perciben como una “apropiación de tierras extranjeras”. Si bien algunos de estos sentimientos pueden estar basados ​​en viejos estereotipos en lugar de las condiciones actuales, no hay duda de que se han producido algunos abusos. Solo para tomar un ejemplo, farmlandgrab.org acaba de publicar un artículo en el que argumenta que una empresa de los EE. UU. Estaba en una situación difícil sobre la población local de Camerún con una de sus inversiones agrícolas.

Es indebidamente cierto que con frecuencia los grandes inversores institucionales realizan transacciones directamente con los gobiernos centrales de los países africanos. Dada la cantidad de corrupción y el gobierno en general deficiente que todavía existe en África, el capital de inversión frecuentemente desaparece en los bolsillos de la corrupción, mientras que los agricultores locales son expulsados ​​por la fuerza de sus hogares y tierras.

De la misma manera, está lejos de ser verdad que todas las inversiones extranjeras en tierras agrícolas africanas son depredadoras y explotadoras. La consultora global McKinsey produjo recientemente un informe sobre el futuro de África que señalaba que el continente tenía más del 25% de las tierras cultivables del planeta y que solo producía el 10% de la producción agrícola. McKinsey argumentó que se habría necesitado una inversión de hasta 50.000 millones de dólares al año en tierras agrícolas agrícolas africanas para que el sector alcance los estándares mundiales y permitir que la agricultura africana maximice su producción potencial.

Una razón para considerar las inversiones externas en tierras agrícolas africanas es que la cantidad de tierra cultivable a nivel mundial ha disminuido. A medida que las tierras agrícolas continúan perdiéndose debido a la urbanización, las redes de transporte y el desarrollo inmobiliario, el mundo debe tratar de alimentar a más personas en menos tierras agrícolas. Sin embargo, África posee aproximadamente el 60% de las tierras aún no cultivadas del mundo que son adecuadas para la agricultura, por lo que, desde una perspectiva más amplia, la seguridad alimentaria ofrece una oportunidad para alimentarse a sí misma y al mundo en las próximas décadas.

Dada la necesidad de invertir en la agricultura africana, no hay ninguna razón para que las inversiones de tierras agrícolas extranjeras en el continente no puedan estructurarse como beneficiosas tanto para los inversores privados como para las poblaciones del país receptor. Con las directrices e intenciones correctas, la inversión extranjera en tierras agrícolas africanas puede ser ética y rentable. El principal problema es si se puede desarrollar un conjunto de principios básicos para la inversión en tierras agrícolas “ganar-ganar” en África. A modo de ejemplo, creemos que se pueden utilizar los siguientes principios para evaluar la equidad de la inversión extranjera en tierras agrícolas en África:

1. La inversión se dirigió a tierras completamente sin uso, y ninguna parte de la población local ha sido retirada de ninguna de las tierras ya que no estaba en uso como fuente de alimento;

2. La inversión en tierras de cultivo se negoció directamente con los aldeanos locales y los jefes tribales, por lo que no había posibilidad de corrupción en los niveles superiores del gobierno;

3. Las inversiones en tierras de cultivo en los países en desarrollo no deben basarse simplemente en la preocupación de la seguridad alimentaria por parte de los inversores extranjeros, que pueden querer enviar la producción total de cultivos a sus países de origen;

4. El trabajo debe ser, en la medida de lo posible, ser empleados locales a los que se les deba pagar un salario justo por encima del mínimo para ese país; y

5. Finalmente, los inversionistas extranjeros en tierras agrícolas africanas también deberían tener al menos algún tipo de programa de reinversión comunitaria en el país anfitrión.

Si bien estos principios no resolverán todas las inquietudes de las ONG locales africanas, son al menos un punto de partida para considerar el examen de si una inversión en tierras de cultivo está estructurada para todos los inversionistas y la población local, o si el inversionista se está comportando de manera adecuada. Una forma inherentemente explotadora. Otro factor interesante es que cuando los proyectos de inversión en tierras de cultivo se estructuran de manera que los inversores minoristas puedan participar, hemos visto que este tipo de inversionistas individuales exigen que cualquier proyecto en el que estén involucrados sea ético y rentable.

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