Oro con la religión y el nuevo mundo

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Oro con la religión y el nuevo mundo

Con la carrera por las almas vino la construcción de grandes lugares de culto; el esplendor de la decoración interior se equipara de alguna manera con las demostraciones de la supremacía de un particular sin ideas. Se dice que los constructores de la iglesia bizantina de Santa Sofía en Constantinopla usaron 300,000 libras (136,000 kilogramos) de oro en sus paredes, muebles y adornos, estableciendo el estándar para la construcción de iglesias en el resto del mundo cristiano. Sacerdotes, obispos y papas se pesaban debajo de las vestimentas que estaban fuertemente bordadas con hilo de oro. Aunque en comparación con los pobres, los monjes estaban ocupados en sus monasterios reviviendo el arte de escribir copiando las Sagradas Escrituras, utilizando oro suspendido en clara de huevo para sus ilustraciones. Algunos de estos libros han sobrevivido hasta nuestros días.

Por lo general, el comercio también se restableció entre los centros europeos. El rey francés Carlomagno, quien fue coronado el Sacro Emperador Romano por el Papa León III en el año 800 dC, tenía una necesidad tan grande de oro para arrojar monedas por su sueño que tuvo que llevar sus brazos hasta el oeste de China, donde saqueó quince carros de oro del imperio mongol emergente.

Con toda Europa bajo la influencia del cristianismo a principios del segundo milenio, no es sorprendente que los papas y los reyes hayan centrado su atención en el dominio que el islam tenía en el este. Mientras que las Cruzadas eran aparentemente acerca de regresar a Jerusalén a la cristiandad, el oro musulmán y los contactos comerciales con China e India eran una poderosa atracción.

El oro y el nuevo mundo

Una obsesión con los tesoros de China anunció una era de exploración que comenzó a fines del siglo XV, cuando el diseño de barcos y velas hizo posible los viajes por mar por primera vez. Al principio, el objetivo era el oro legendario de África, que seguía siendo difícil de alcanzar pero que abría la posibilidad de un comercio mucho más siniestro de carga humana; una que sería explotada al máximo en las Américas una vez que las civilizaciones inca y azteca fueran aplastadas y la población fuera diezmada por el calado y la enfermedad. Mientras que España, y luego Portugal, recibían cargamentos de oro y plata en sus puertos, los británicos, holandeses y franceses importaban los lujos que los europeos también ansiaban, como el té, las sedas, las especias y otros productos básicos, que comercializaban en lo que se había convertido en un Gran mercado internacional.

Con tanto oro en circulación, surgieron nuevas dificultades. La piratería se convirtió en un problema importante en alta mar, y el robo de carreteras se volvió rentable en tierra. Además, las monedas se mutilaron por lo que pesaron menos que su valor nominal. Los comerciantes inteligentes consideraron que era más conveniente dejar su dinero en bancos de reciente creación y realizar sus negocios mediante letras de cambio, que allanaron el camino para la emisión de billetes de banco. Si bien la idea del papel moneda se prendió, particularmente en Inglaterra, que en el siglo VIII lideraba al mundo en el desarrollo mercantil, no había control sobre la cantidad de billetes que se imprimían. El resultado fue un rápido deterioro de su valor y su poder de compra, lo que a su vez condujo a dificultades, particularmente entre los pobres cuyos salarios, no pudieron mantener el ritmo del costo de los productos básicos.

Tomó la inflación rampante alimentada por las guerras napoleónicas para persuadir al gobierno británico a actuar. En 1821, se aprobó una Ley del Parlamento que restablece la convertibilidad de los billetes de banco a oro y establece un estándar de oro que controlaría el flujo de dinero en Inglaterra durante los próximos 100 años. Para marcar la ocasión, se acuñó una nueva moneda, el soberano, equivalente a veinte chelines de plata. Las naciones europeas y América siguieron su ejemplo, cada una aplicando un estándar a su propia moneda para que el valor de sus billetes de papel se fijara no solo en el oro, sino entre sí.

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